Sylvain Maréchal était-il un « bouffon réactionnaire » ?

L’affaire est connue. Enfin, c’est une façon de parler. Disons qu’elle est relativement connue: les écrits d’aujourd’hui qui portent sur l’histoire des femmes et du féminisme pendant la Révolution française mettent souvent en avant le Projet de loi portant défense d’apprendre à lire aux femmes publié en 1801 par Sylvain Maréchal. L’affaire serait aussi entendue: l’athée, le révolutionnaire radical, le complice de Babeuf serait aussi un affreux misogyne. Y a-t-il meilleure preuve que la Révolution s’est faite contre les femmes?

Il y a aussi une femme dans cette affaire, mais elle reste dans l’ombre: Marie Armande Jeanne Gacon-Dufour, qui publie une réponse intitulée Contre le projet de S.*** M.*** portant défense d’apprendre à lire aux femmes. On signale souvent cette réponse en regrettant sa trop grande modération. On remarque parfois que Gacon-Dufour et Maréchal ont été très proches dans les mois qui ont suivi et on en tire des conclusions absurdes: c’est cette polémique qui serait à l’origine de leur relation. Que ne dit-on que les deux auteurs se connaissaient depuis longtemps? Et pourquoi a-t-on oublié le roman de Gacon-Dufour, La Femme grenadier, qui se termine par un hommage de Maréchal à l’autrice, placée au-dessus de toutes les Jeanne célèbres pour ses qualités morales et intellectuelles?

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« Les discours font partie de l’histoire »

Je participe aujourd’hui au beau colloque Éloquence révolutionnaire et tradition rhétorique organisé par Patrick Brasart (université Paris 8), Hélène Parent (université Paris Nanterre), Stéphane Pujol (université Toulouse Jean Jaurès). Vous trouverez ici les références des ouvrages que j’évoque dans ma communication sur l’écriture de la parole politique dans les premières histoires de la Révolution, un choix de citations, ainsi que des liens vers les éditions originales numérisées. Je publie ces informations dans l’ordre de mon propos. Vous trouverez ailleurs sur ce carnet une bibliographie des premières histoires de la Révolution.

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Roman et histoire : la Révolution d’Émilie et de François Emmanuel Toulongeon

Version écrite d’une intervention dans le cadre séminaire de Master 2 et doctoral de l’IHRF-IHMC «En faisant, en écrivant la Révolution», organisé par Colin Jones et Pierre Serna, le 25 novembre 2020.

À propos des Lettres de la Vendée, roman d’Émilie Toulongeon, et du premier volume de L’Histoire de France depuis la révolution de 1789, par François Emmanuel Toulongeon, publiés en 1801.

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Sand, Mauprat et le Roi des Aulnes

« Je me trouvai donc orphelin à sept ans. Mon grand-père pilla dans la maison de ma mère tout l’argent et les nippes qu’il put emporter ; puis, laissant le reste, et disant qu’il ne voulait point avoir affaire aux gens de loi, il n’attendit pas que la morte fût ensevelie, et, me prenant par le collet de ma veste, il me jeta sur la croupe de son cheval. »

Édition Folio, p. 43-44.

Cette phase du premier chapitre du roman Mauprat de George Sand, au programme de l’agrégation de lettres pour l’année 2021, introduit une chevauchée cauchemardesque à travers la forêt : le cavalier emporte l’enfant à grande vitesse, raillant la peur de celui-ci et frappant son cheval. La chevauchée, évoquée pendant près d’une page, s’interrompt « vers minuit » quand, traversant un pont-levis, le jeune Bernard arrive à la Roche-Mauprat où il est remis à son oncle Jean.

Un homme et un enfant effrayé traversent une forêt à cheval pendant la nuit : le motif suffit à rappeler l’un des plus célèbres poèmes de Goethe, «Le Roi des Aulnes» (Erlkönig), écrit en 1782 et traduit en français à partir de 1818. Si les points communs entre le poème allemand et le récit de Sand sont à première vue trop maigres pour y voir autre chose qu’un simple écho, plusieurs éléments permettent en vérité de considérer cette page de Mauprat comme une véritable réécriture du «Roi des Aulnes».

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La Révolution cataloguée

Où trouve-t-on les titres des ouvrages publiés pendant la Révolution française et les noms de celles et ceux qui les ont écrits ? Vous trouverez ci-dessous quelques éléments de réponse à cette question abordée à l’occasion du séminaire de master sur l’histoire littéraire de la Révolution française en octobre 2020. Continuer la lecture de « La Révolution cataloguée »

Des écrits qui agissent

Textes étudiés à l’occasion du séminaire de master sur l’histoire littéraire de la Révolution française le 7 octobre 2020.

Jean-Joseph Mounier, Nouvelles observations sur les États généraux de France, 1789.

Avertissement – On pourra me reprocher des longueurs, des incorrections ; j’ai eu trop peu de temps pour soigner mon style ; je n’ai pas même pu travailler de suite à ces Observations. J’ai été obligé de m’en occuper à mesure qu’on les imprimait ; je n’ai point eu d’autre but que celui d’être utile à ma Patrie.

Introduction – Les États-Généraux vont justifier ou détruire nos espérances. Ils vont établir, sur de solides bases, les droits du monarque et ceux du peuple, ou multiplier depuis les obstacles qui s’opposent depuis longtemps à leur félicité commune. L’esclave qui tente de briser ses chaînes, peut s’attendre à les voir resserrer, s’il ne parvient pas à les rompre.

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La Terreur : histoire d’un théâtre d’ombres

Compte rendu de lecture. Jean-Clément Martin, Les Échos de la Terreur. Vérités d’un mensonge d’État, 1794-2001, Paris, Belin, 2018, ISBN 978-2-410-00206-5, 24 €, 316 pages.

«En inventant la Terreur» le 28 août 1794, un mois après l’élimination de Robespierre, Tallien «révolutionne la Révolution» (p.29).  Le terme et l’idée de Terreur s’imposent: son imprécision, sa plasticité et son pouvoir d’occultation lui assurent un succès durable. Dans Les Échos de la Terreur, Jean-Clément Martin entreprend la «généalogie» de ce mensonge. S’il revient comme il l’a souvent fait déjà sur ses origines, il met surtout l’accent sur son devenir, consacrant la plus grande part ce livre à la Terreur comme «catastrophe originaire» (titre de la deuxième partie) ou comme «mythe originel» (p.19). Cet ouvrage prolonge ainsi La Terreur. Vérités et légendes, publié un an plus tôt par Jean-Clément Martin (voir mon compte rendu). Il s’en distingue par la perspective adoptée, mais aussi par la manière d’écrire. L’ouvrage de 2017 est une très belle entreprise de vulgarisation, fait de chapitres courts et incisifs. Ce livre-ci est une intervention dans les débats scientifiques actuels sur la Révolution: sans rien perdre de sa clarté dans l’expression, Jean-Clément Martin écrit à partir de très nombreuses lectures. Les références qu’il donne en notes constituent une bibliographie très riche. L’historien construit explicitement une position personnelle, disant ses accords ou désaccords avec nuance et affichant parfois son manque de «compétences», par exemple à propos du sacré (p.211).

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Lettres de la Vendée : un roman du consentement

Seul ouvrage connu d’Émilie Toulongeon, le roman Lettres de la Vendée, publié en 1801, raconte les amours contrariés de Louise la noble Vendéenne et de Maurice le gendarme républicain. L’autrice invente un itinéraire original qui conduit de la guerre à la paix et de la contrainte au consentement. Le personnage féminin prend en charge tout le récit, dans les lettres qu’elle envoie à une unique destinataire qui lui tient lieu de confidente. Œuvre de réconciliation au lendemain de la guerre de Vendée, mise en scène de la vie quotidienne pendant la Révolution, le roman propose aussi une réflexion originale sur les relations entre les femmes et les hommes. En sauvant Louise de la mort au début du roman, Maurice lui impose son désir. Il n’a pas trop de la première partie du roman pour gagner sa confiance, puis son affection. Le Commandant de sa compagnie de gendarmerie tente beaucoup plus brutalement d’abuser de Louise. Si cette scène met en évidence la différence de caractère entre les deux hommes, elle pose de façon plus aigüe la question du consentement, au cœur des Lettres de la Vendée. Comment surmonter la violence initiale ? Comment affirmer son choix ? Que faire de tout ce qui est trouble ? Dans les lettres qu’elle prête à son héroïne, Émilie Toulongeon développe un questionnement qui vaut autant pour l’amour que pour la politique. Si Louise parvient à aimer librement Maurice, la Vendée pourra consentir à la République.

Vous pouvez désormais lire les Lettres de la Vendée dans l’édition critique publiée par l’Université Paris Diderot. De septembre à décembre 2019, onze étudiant.e.s en troisième année de licence de lettres ont préparé cette édition sous ma direction : Pia Auger, Lola Bouchard, Justine Dienis, Samia El Harrati, Julie Gane, Matthieu George, Thomas Gerot, Marilou Gilles, Laurène Gilon Meixner, Ambre Guisnet et Manon Villanneau. Je les remercie vivement pour leur engagement et la qualité de leur travail de recherche1.

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  1. On peut lire une description détaillée de la manière dont est organisée cet atelier d’édition critique dans un autre article de ce carnet de recherche. []

Richard Cœur de Lion : la royauté sauvée par les arts

Compte rendu. André Grétry, Richard Cœur de Lion, opéra-comique en trois actes sur un livret de Michel-Jean Sedaine, créé en 1784 à Paris, nouvelle production, Le Concert spirituel (chœur et orchestre), Hervé Niquet (direction), Marshall Pynkoski (mise en scène), à l’Opéra royal de Versailles, du 10 au 13 octobre 2019.

Aller à Versailles pour une représentation de Richard Cœur de Lion de Grétry, c’est avoir rendez-vous avec la Révolution française. Grétry était l’un des compositeurs les plus connus et les plus appréciés de la fin du 18e siècle, le compositeur préféré de Marie-Antoinette, c’est dire! Mais il y a mieux: un air célèbre de cet opéra, «Ô Richard, ô mon roi», a été l’élément déclencheur d’un tournant de la Révolution. Le 1er octobre 1789, les gardes du corps du roi organisent un grand banquet en l’honneur des officiers du régiment de Flandres. Ils dressent une grande table sur la scène de l’Opéra de Versailles. Les loges sont pleines de spectateurs. La famille royale se montre dans une loge, puis descend parmi les soldats rassemblés sur la scène.

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Firmin ou le Jouet de la fortune, 2e édition !

Aucun ouvrage de Joseph Rosny n’avait été réédité depuis sa mort, en 1814. L’un de ses romans, Firmin ou le Jouet de la fortune, dont la première édition date de 1798, est aujourd’hui publié par l’université Paris Diderot, dans la collection des «Publications du centre Jacques-Seebacher» sous la forme d’un livre électronique (au format ePub). Les coquilles de l’édition originale ont été corrigées et l’orthographe a été modernisée. Des notes explicatives, une préface et une bibliographie accompagnent le texte.

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La Révolution dessinée sur le vif

Compte rendu. Florent Grouazel et Younn Locard, Révolution, I. liberté, Actes Sud – l’An 2, 2018. Cette (première) lecture est nourrie aussi d’échanges avec les auteurs, le 16 mars 2019, à l’occasion du colloque « La Révolution en 3D » organisé à l’université Paris I – Panthéon Sorbonne. Les propos prêtés aux auteurs en sont tirés.


Quelle chance que de voir débuter une telle entreprise! Ce n’est pas un épisode de la Révolution que racontent et dessinent Florent Grouazel et Younn Locard, c’est la Révolution dans toute son ampleur. Le premier volume (I. liberté), disponible depuis le début de l’année 2019, compte à lui seul 320 pages et traite d’une période historique qui s’étend d’avril à octobre 1789. Si les deux autres volumes annoncés (II. égalité; III. ou la mort) ont la même étendue et la même puissance d’évocation, le millier de pages de cette Révolution-là constituera une somme comparable peut-être, mutatis mutandis, à celle d’un Michelet.

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De la nature et de l’action politique

À huit jour d’une «grève mondiale pour le climat» qui me semble particulièrement importante, l’envie me prend de publier ici un court extrait de mon discours de soutenance de thèse. Le 15 novembre 2014, je présentais ainsi les raisons qui m’avaient conduit à passer par les discours sur la nature pour étudier les rapports entre la littérature et la politique pendant la Révolution française.

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Les notices d’autorité sont-elles aristocrates ?

Le bon usage, pour citer un auteur, est d’utiliser une forme normalisée, telle qu’elle apparaît dans les notices d’autorité. Le catalogue de la BNF est – parmi d’autres – un outil commode pour cela, puisque tout en indiquant la «forme internationale», il propose également une liste de «formes rejetées». Mais combien de fois ai-je été au moins perplexe, sinon franchement révolté, devant la forme retenue pour des écrivains de la période révolutionnaire?

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Une anecdote judiciaire sous le Directoire

Connaissez-vous Joseph Rosny? Probablement pas. À moins que vous n’ayez lu l’article que lui a consacré Jean-Luc Chappey 1. Avez-vous lu L’Anecdote du jour ou Histoire de ma détention dans la prison de ***? C’était impossible jusque là, sauf si vous fréquentiez la bibliothèque municipal du Havre, dernier endroit public où l’on pouvait trouver cet ouvrage en France. Pouvez-vous le lire désormais? Mais, oui. Il est en ligne sur le site de la bibliothèque Jacques-Seebacher de l’université Paris-Diderot. Devriez-vous le lire? C’est selon. Si vous voulez savoir comment le narrateur se défend d’avoir frappé le mari d’une belle limonadière, si vous voulez lire le récit de deux procès et de dix jours de prison, si vous voulez découvrir l’histoire romanesque et tragique de l’ami du narrateur, si vous voulez voir comment les procédés du roman permettent de réécrire la grande et la petite histoire, n’hésitez plus à télécharger ces 140 petites pages. Et en attendant, vous pouvez vous contenter de lire la notice que j’ai rédigée pour la mise en ligne et que je reproduis dans la suite de cette article.

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  1. Jean-Luc Chappey, « Les tribulations de Joseph Rosny (1771-1814), questions sur le statut de l’écrivain en révolution », Annales historiques de la Révolution française, no356,‎ 2009, p.119–142; en ligne: https://journals.openedition.org/ahrf/10625. []